Quel livre classique lire ? (Sans vous ennuyer)

J’ai apprécié les livres classiques une fois que je n’ai plus été obligé d’en lire. Mais aurais-je autant aimé certains d’entre eux si je ne les avais pas découverts en cours (avec le rabâchage que cela suppose) ?

Au sommaire de cette page

Couverture de livres classiques
Quelques-uns de mes livres classiques préférés

Qu’est-ce qu’un livre classique ?

Vous n’aurez pas de mal à trouver des définitions académiques ou non.

Je vous livre la mienne :

Un livre classique a survécu au temps en créant des personnages ou des intrigues inoubliables que presque tout le monde connaît sans forcément l’avoir lu. Madame Bovary, Harpagon, Julien Sorel, Roméo et Juliette, vous en avez entendu parler, non ?

Pourquoi lire des livres classiques ?

La première réponse, je vous l’ai déjà donnée : des personnages et/ou des intrigues qui nous fascinent depuis des siècles.
La deuxième réponse : si vous possédez une liseuse ou une tablette, vous les trouverez gratuitement.

Pourquoi les livres classiques sont-ils ardus ?

Le style d’écriture a beaucoup évolué et évolue encore. Nous n’avons plus la patience pour les interminables descriptions, obligatoires à une époque où les gens voyageaient peu et n’avaient d’accès aux images que quand il pouvait voir quelque chose de leurs yeux.

Alors, si les longues descriptions vous ennuient, sautez-les. Commencer par le deuxième chapitre ou même au milieu. Il ne vous plaît toujours pas ? Tant pis, laissez tomber. Passez à un autre.

Pourquoi est-ce qu’on ne réécrit pas les livres classiques ?

Ça arrive. Certains livres se trouvent en BD. Force est de constater qu’ils n’arrivent pas à la hauteur de l’original. Des suites de livres classiques ont été également publiées. Celles de Autant en emporte le vent (Margaret Mitchell) ont été médiatisées à leur sortie, mais elles ont laissé peu de traces.
Personne ne peut faire aussi bien que Margaret Mitchell pour nous parler de Scarlett O’Hara ou Rhett Buttler.

Quels livres classiques lire ?

Ceux que vous voulez. Ou aucun.

À moins que vous soyez lycéen ou étudiant, vous n’êtes obligé à rien, si ?

J’ai lu, il y a longtemps, des romans qui m’ont laissé une impression inoubliable (Anna Karénine, Les Grandes espérances), j’en ai découvert d’autres, plus récemment (Le Tour d’écrou, La lettre écarlate). Voici une liste de livre qui pourrait vous intéresser.

Littérature française

Les liaisons dangereuses — PIERRE CHODERLOS DE LACLOS

Illustration pour le roman de Pierre Choderlos de Laclos' Les Liaisons dangereuses
Valmont dictant une lettre à Cécile pour Danceny

Une histoire de manipulation.
La marquise de Merteuil, à la réputation de vertu irréprochable, et le vicomte de Valmont, à la réputation assumée de débauché, rivalisent de duplicité et de mensonge pour séduire de jeunes gens. Pour se venger du comte de Gercourt qui l’a trompée, la marquise de Merteuil entend bien pervertir sa fiancée, la toute naïve Cécile Volanges qui vient de sortir du couvent pour l’épouser.

Incipit :

Lettre première
Cécile Volanges à Sophie Carnay
Aux Ursulines de…
Tu vois, ma bonne amie, que je tiens parole, et que les bonnets et les pompons ne prennent pas tout mon temps ; il m’en restera toujours pour toi.

Les liaisons dangereuses sur le site Ebooks libres et gratuits.

La maison Tellier — GUY DE MAUPASSANT

Portrait de Maupassant
Portrait de Maupassant par Nadar

Guy de Maupassant est le meilleur conteur qui soit malgré une écriture du XIXe siècle.
Les cinq pensionnaires de la maison Tellier où les bourgeois de Fécamp se livrent à « une débauche honnête et médiocre » se rendent à la communion de la nièce de leur « respectable » patronne.

Incipit :

On allait là, chaque soir, vers onze heures, comme au café, simplement.
Ils s’y retrouvaient à six ou huit, toujours les mêmes, non pas des noceurs, mais des hommes honorables, des commerçants, des jeunes gens de la ville ; et l’on prenait sa chartreuse en lutinant quelque peu les filles, ou bien on causait sérieusement avec Madame, que tout le monde respectait.

La maison Tellier sur le site Ebooks libres et gratuits.

Le comte de Monte-Cristo —ALEXANDRE DUMAS

Portrait d'Alexandre Dumas (père)
Alexandre Dumas

Une histoire de vengeance.
À son retour d’un voyage en mer, Edmond Dantès est trahi et jeté dans une cellule du sinistre château d’If. Quelques années plus tard, le sombre et séduisant comte de Monte-Cristo s’installe à Paris.

Incipit :

Le 24 février 1815, la vigie de Notre Dame de la Garde signala le trois-mâts Le Pharaon, venant de Smyrne, Trieste et Naples.
Comme d’habitude, un pilote côtier partit aussitôt du port, rasa le château d’If, et alla aborder le navire entre le cap de Morgiou et l’île de Rion.

Le comte de Monte-Cristo sur le site Ebooks libres et gratuits :

Tome ITome IITome IIITome IV

Les Misérables – VICTOR HUGO

Portrait de Victor Hugo

Je parlais de personnages inoubliables, Valjean, Cosette, les Thénardier et Gavroche sont devenus des icônes. Chaque fois que je le relis, je découvre de nouveaux passages. Un incontestable chef-d’œuvre.

Incipit :

En 1815, M. Charles-François-Bienvenu Myriel était évêque de Digne. C’était un vieillard d’environ soixante-quinze ans : il occupait le siège de Digne depuis 1806.

Les Misérables sur le site Ebooks libres et gratuits :

Tome ITome IITome IIITome IVTome V

Littérature anglaise

Orgueil et préjugés — JANE AUSTEN

Elizabeth Bennet
Elizabeth lit une lettre de Jane

D’abord une histoire d’amour, ensuite une critique sociale.
À l’époque, au tournant du XVIIIe et du XIXe siècle, la vie des femmes était toute tracée… à condition de trouver un mari. L’alternative, rester célibataire, signifiait être hébergée par charité par un parent plus ou moins bienveillant.

Elizabeth et Jane Bennett font face à deux jeunes gens de la bonne société. Délicieusement ironique et plein de rebondissements.

Incipit :

C’est une vérité universellement reconnue qu’un célibataire pourvu d’une belle fortune doit avoir envie de se marier, et, si peu que l’on sache de son sentiment à cet égard, lorsqu’il arrive dans une nouvelle résidence, cette idée est si bien fixée dans l’esprit de ses voisins qu’ils le considèrent sur le champ comme la propriété légitime de l’une ou l’autre de leurs filles. 

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Jane Eyre — CHARLOTTE BRONTË

Illustration du livre de Charlotte Brontê, Jane Eyre
Jane Eyre et Mr Rochester

D’abord, l’histoire d’une femme qui prend sa vie en main, ensuite une histoire d’amour
Orpheline, Jane Eyre est élevée par sa tante Mme Reed qui la traite durement et qui l’envoie dans une sinistre pension pour jeunes filles pauvres.

Incipit :

Il était impossible de se promener ce jour-là. Le matin, nous avions erré pendant une heure dans le bosquet dépouillé de feuilles ; mais depuis le dîner (quand il n’y avait personne, Mme Reed dînait de bonne heure), le vent glacé d’hiver avait amené avec lui des nuages si sombres et une pluie si pénétrante, qu’on ne pouvait songer à aucune excursion. 

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Les Hauts de Hurlevent — EMILY BRONTË

Portrait des soeurs Bronte
Emily est au centre, entre Anne et Charlotte. Portrait réalisé par leur frère Patrick Brandwell

Une histoire d’amour et de vengeance.
À la fin du XVIIIe siècle, M. Earnshaw, père de deux enfants, Hindley et Catherine, adopte un jeune garçon, Heathcliff. Ce dernier tombe amoureux de la capricieuse Catherine. Mais il n’est rien ni personne. Alors, quand Catherine épouse un autre…

Incipit :

1801 – Je viens de rentrer après une visite à mon propriétaire, l’unique voisin dont j’ai à m’inquiéter. En vérité, ce pays est merveilleux ! Je ne crois pas que j’eusse pu trouver, dans toute l’Angleterre, un endroit plus complètement à l’écart de l’agitation mondaine. Un vrai paradis pour un misanthrope : et Mr Heathcliff et moi sommes si bien faits pour nous partager ce désert. 

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Les Grandes Espérances — CHARLES DICKENS

Dessin de Pip avec Miss Havisham
La première rencontre entre Pip et Miss Havisham

Voyage vers la maturité.
Orphelin et pauvre, Pip rêve de faire fortune, ne serait-ce que pour séduire Estella, la nièce de la fantasque et riche Miss Havisham. Justement, on lui annonce qu’il a de grandes espérances.

Incipit :

Le nom de famille de mon père étant Pirrip, et mon nom de baptême Phillip, ma langue enfantine ne put jamais former de ces deux mots rien de plus long et de plus explicite que Pip. C’est ainsi que je m’appelai moi-même Pip, et que tout le monde m’appela Pip. 

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Le Portrait de Dorian Gray — OSCAR WILDE

Portrait d'Oscar Wilde
Oscar Wilde
Portrait par W. and D. Downey.

Une fable fantastique sur le bien et le mal
Lorsque Dorian Gray commet une mauvaise action, une ride ou un affaissement apparaît sur son portrait. Au fil des années, Dorian ne vieillit pas.

Incipit :

Le riche parfum des roses embaumait l’atelier et quand la légère brise d’été remuait les arbres du jardin, il venait, par la porte ouverte, une lourde odeur de lilas ou l’arôme plus délicat des aubépines rougissantes. 

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Le chien des Baskerville – CONAN DOYLE

Sherlock Holmes et le Dr Watson, derrière des rochers voient le chien démoniaque qui menace la famille Baskerville.i

Est-il besoin de présenter Sherlock Holmes ? Dans cet opus qui constitue l’aventure la plus célèbre du détective, les deux amis, n’oublions pas le Dr Watson, se retrouvent dans une région sombre et tourmentée. Un chien démoniaque menacerait la famille Baskerville.

Mr Sherlock Holmes se levait habituellement très tard, sauf lorsqu’il ne dormait pas de la nuit, ce qui lui arrivait parfois.

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Littérature américaine

La Lettre écarlate — NATHANIEL HAWTHORNE

Portrait de Nathaniel Hawthorne
Nathaniel Hawthorne
Peinture de Charles Osgood

Premier chef-d’œuvre de la littérature américaine
Une jeune femme, Hester Prynne, a été condamnée pour adultère. Elle est bannie de la ville et contrainte de porter la lettre A sur ses vêtements.

Incipit :

« Une foule d’hommes barbus, en vêtements de couleur triste et chapeaux gris à hautes calottes en forme de pains de sucre, mêlée de femmes, certaines portant capuchon, d’autres la tête nue, se tenait assemblée devant un bâtiment de bois dont la porte aux lourdes traverses de chêne était cloutée de fer. »

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Le Tour d’écrou — Henry James

Portrait d'Henry James
Henry James
Dessin de John Singer Sargent

Fantastique ? Folie ? À vous de trancher…  Si vous y arrivez.
Une jeune gouvernante est le témoin des apparitions d’anciens domestiques. Les enfants dont elle s’occupe ont un comportement étrange.

Incipit :

Bien que l’histoire nous eût tenus haletants autour du feu, en dehors de la remarque — trop évidente — qu’elle était sinistre, ainsi que le doit être toute étrange histoire racontée la nuit de Noël dans une vieille maison, je ne me rappelle aucun commentaire jusqu’à ce que quelqu’un hasardât que c’était, à sa connaissance, le seul cas où pareille épreuve eût été subie par un enfant. 

Le Tour d’écrou sur le site Ebooks libres et gratuits.

Littérature russe

La Fille du capitaine — ALEXANDRE POUCHKINE

Portrait d'Alexandre Pouchkine
Alexandre Pouchkine
Par Orest kiprenski

Au temps de la révolte de Pougatchev
Le tout jeune Piotr Andréievitch Grineff appartient à la garnison d’une petite ville rapidement menacée par les troupes de Pougatchev. Le fort tombe aux mains des rebelles.

Incipit :

Mon père, André Pétrovitch Grineff, après avoir servi dans sa jeunesse sous le comte Munich, avait quitté l’état militaire en 17.. avec le grade de premier major. Depuis ce temps, il avait constamment habité sa terre du gouvernement de Simbirsk, où il épousa Mlle Avdotia, 1re fille d’un pauvre gentilhomme du voisinage. 

La fille du capitaine sur sur le site Ebooks libres et gratuits.

Anna Karénine — LÉON TOLSTOÏ

Photographie de Léon Tolstoï avec sa famille
Tolstoï en famille (entre 1870 et 1890).
Auteur inconnu

Trois couples, trois histoires d’amour, un tableau de la Russie de la fin du XIXe siècle.
Anna est mariée, elle a fils qu’elle adore. Mais malgré tous ses efforts, elle ne résiste pas à son amour pour Vronski et s’enfuit avec lui.
Dans le même temps, Lévine espère épouser la jolie Kitty et Oblonsky, marié depuis déjà longtemps à Daria lui est infidèle alors qu’il l’aime tendrement.

Incipit :

« Tous les bonheurs se ressemblent, mais chaque infortune a sa physionomie particulière.
La maison Oblonsky était bouleversée. La princesse, ayant appris que son mari entretenait une liaison avec une institutrice française qui venait d’être congédiée, déclarait ne plus vouloir vivre sous le même toit que lui. »

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Tome ITome II

Littérature autrichienne

Marie-Antoinette – STEFAN ZWEIG

Marie-Antoinette a été une source romanesque pour Alexandre Dumas (Le collier de la ReineLe chevalier de Maison-Rouge), mais a peu inspiré les biographes. Stefán Zweig décrypte évènements et décisions qui ont mené l’archiduchesse de la cour d’Autriche à la guillotine.

Voir la chronique sur le site.

Portrait de Marie-Antoinette

Marie-Antoinette sur le site Ebooks libres et gratuits